식품 알레르기 > 알레르기란? > 면역학적 기초
모든 생물체는 자신(self)과 남(non-self)을 구별하는 독특한 기능을 갖추고 있다. 남에 해당되는 것 중 해가 되지 않는 것에 대해서는 관용반응(tolerance)을 보이고 해가 되는 것에 대해서는 면역반응(immunity)를 보임으로써 외부 환경에 대해 자신을 적응하고 보호하며 살고 있다. 남에 해당하는 것 중 해가 되는 것으로는 박테리아, 바이러스, 기생충과 같은 미생물이 있으며 이에 대해서 우리 몸의 정교한 면역체계가 작동하여 침입 세포를 파괴한다. 남에 해당하는 것 중 해가 되지 않은 물질은 꽃가루, 매일 먹는 식품, 공기 중에 떠다니는 먼지 등 우리 주변에 이루 헤아릴 수 없이 많이 존재하며 대부분의 사람들은 이러한 물질에 대해 면역관용을 보임으로써 아무 문제없이 살아간다. 그러나 몸에 해가 되지 않는 물질에 대해 면역체계가 작동하고 이로 인해 나타난 면역반응에 의해 우리 세포의 손상이 초래되는 경우가 있는데 이를 알레르기(allergy or hypersensitivity)라고 한다.<그림 1>. 알레르기는 ‘생물체(host)가 두 번째 또는 그 이상 접하게 된 물질에 대해 변화된 반응을 보이는 현상’을 나타내는 의미로 1906년 von Pirquet에 의해 처음 사용되었다.
면역체계의 1차 목표는 미생물로부터 인체를 보호하는 것이다. 면역체계는 미생물에 있는 특정 단백질구조(이를 항원이라 한다)를 인식하여 반응을 하게 된다. 반응 초기에는 정교하지는 않지만 작용하는 선천면역이 작동하고 시간이 지남에 따라 해로운 남을 정확히 기억해 효율적으로 파괴시키는 적응면역이 작동한다. 적응면역에 관여하는 세포들은 각각의 다른 항원을 인식할 수 있는 림프구, 림프구 활성화에 참여하는 항원제시세포, 항원을 제거하는 기능을 갖는 작동세포로 구성된다. 림프구는 체내에서 각기 다른 항원을 구별하여 인식할 수 있기 때문에 적응면역반응의 2가지 독특한 특성인 특이성과 기억을 갖도록 하는 유일한 세포이다. 림프구 중 B림프구는 항체를 생성하는 세포이며 T림프구는 세포성 면역과정에 관여한다.<그림 2>. T 림프구는 다시 세분화 되는데 이중 B세포의 성장분화와 포식세포 활성화에 관여하는 T helper 세포는 면역작용에 있어 매우 중요한 역할을 한다. T helper세포는 다시 T helper 1 type(Th1)과 T helper 2type (Th2)으로 나뉘는데 서로 역할도 다르고, 서로를 억제하며 균형을 이루고 있다. <그림 3>.
알레르기는 IgE 생성에 관여하는 Th2 type의 면역이 비정상적으로 활성화 된 상태이다. 알레르기는 해롭지 않은 남에 대해 항원으로 인식하고 이에 대해 특이 항체(IgE)가 형성되어 항원이 체내로 들어올 때마다 증상이 재발하고 만성화하는 독특한 임상 양상을 가지고 있는 질환이다. IgE는 체내로 유입된 알레르기 원인 물질인 항원(Allergen)을 비만세포(肥滿細胞; Mast cell)로 운반하는 역할을 한다. 이때, 비만세포가 분비한 히스타민과 ECF(eosinophil chemotactic factor) 등의 화학물질은 특정 조직에 부착하여 모세 혈관을 확장시키고 분비선을 자극하며 근육이 수축하는 증상을 일으킨다. 모세 혈관이 확장되면 혈관 내의 액체가 조직 내로 흘러나와 부종이 생기게 된다. 부종은 피부나 점막이 부풀어 오르는 현상으로 대부분 가려움을 동반하는 것이 특징이다. 두드러기나 아토피피부염 같은 피부의 부종은 피부가 부풀어 오르고 심한 가려움이 동반되며, 코의 부종은 코가 막히고 가려움으로 인한 재채기가 동반된다. 기관지에서도 마찬가지로 점막 부종이 생기면 기도가 좁아질 뿐 아니라 가려워 기침을 하게 된다. 위장관의 부종은 원활한 장운동을 저해하여 환자는 복통을 호소하게 되며 설사를 동반하기도 한다. 분비선이 자극되면 콧물이 쏟아지고 가래가 많이 나오게 되며 기관지를 싸고 있는 근육이 수축하면 호흡 곤란이 동반되고 위장관을 둘러싸고 있는 근육이 수축하면 구토의 증상을 동반하게 된다.
<그림 4>.
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